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¿Los criptomineros se llevan la parte del león?

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En los últimos años, el mundo se ha enfrentado a la escasez de semiconductores, las sustancias que conducen la electricidad entre los metales y los aislantes. El semiconductor más conocido es el silicio.

Al aplicar este concepto a los dispositivos electrónicos, los semiconductores más importantes son los procesadores y otros microcircuitos que se encuentran en casi todos los dispositivos que la gente usa todos los días, desde teléfonos inteligentes hasta automóviles.

En 2021, los semiconductores lograron un récord mundial en ventas. La producción de productos electrónicos también experimentó un auge, con cientos de millones de semiconductores complejos devorados por las consolas de juegos. La cantidad de GPU producidas aumentó a niveles sin precedentes, y los principales fabricantes como Nvidia registraron máximos históricos en términos de producción.

A pesar de todo esto, los precios de la electrónica se dispararon y los fabricantes de productos relacionados lucharon por encontrar semiconductores.

Mineros criptográficos: ¿culpables o inocentes?

Se ha vuelto común no solo mencionar a los mineros de criptomonedas, sino también culparlos por la escasez mundial de tarjetas GPU y semiconductores. Para su crédito, los mineros compraron grandes cantidades de GPU, a veces vaciando tiendas enteras a la vez.

Algunos países, que sienten agudamente la falta de tarjetas, ya están luchando contra la minería de criptomonedas.

Al mismo tiempo, los propios fabricantes no toman una posición tan clara. La directora ejecutiva de AMD, Lisa Su, dijo en junio de 2021 que los mineros están lejos de ser culpables de la ausencia o incluso la ausencia total de ciertas tarjetas GPU. Dijo que su impacto en el mercado es generalmente mínimo, no superando el 5-10% de la demanda total.

Andy Long, CEO de White Rock Management, una empresa de tecnología de activos digitales con sede en Suiza, estuvo de acuerdo con Su en que la minería no es la única culpable:

“Las GPU todavía tienen una gran demanda para impulsar Ethereum y otras minas de altcoin. La estimación publicada de Nvidia para el porcentaje de GPU tradicionales que se destinan a los mineros es de un solo dígito, pero es probable que el número real sea mayor, alrededor del 20 %.

Otro factor importante detrás de la escasez de tarjetas GPU es la pandemia de COVID-19. La cadena de suministro mostró que con tantos empleados comenzando a trabajar desde casa, la cantidad de compradores aumentó tanto que los procesadores gráficos, un componente crucial en las computadoras domésticas, simplemente desaparecieron de la venta.

Sin embargo, la situación con el apetito de los mineros por las tarjetas GPU comenzó a cambiar notablemente a principios de este año.

Primero, el cambio se debe a la transición de Ethereum (ETH) al protocolo de prueba de participación (PoS), que se llevará a cabo en el verano de 2022.

Actualmente, la cadena de bloques de Ethereum es mantenida por mineros que resuelven acertijos criptográficos y luego reciben una recompensa, cuyo valor se calcula en función de la tasa de hash de cada GPU individual.

Esto se conoce como Prueba de trabajo (PoW). Una vez que Ethereum haga la transición al nuevo protocolo, los mineros ya no serán necesarios, ya que los poseedores de criptomonedas validarán las transacciones en bloque en función de la cantidad de tokens que apuestan.

Como las tarjetas GPU ya no son necesarias para la extracción de Ether, la demanda caerá drásticamente después de que Ethereum 2.0 entre en vigencia.

Este cambio en la demanda ya se nota claramente. En los dos primeros meses de 2022, las ventas de tarjetas GPU de Nvidia cayeron un 75 % en comparación con 2021, ya que las principales empresas mineras que solían comprar dichas tarjetas han dejado de comprar. También significa que Nvidia se verá obligada a redirigir las tarjetas GPU al espacio de los juegos y a precios más bajos.

Hay otras razones para la caída de precios. Desde abril de este año, EE. UU. ha reducido los aranceles de importación de bienes enviados desde China en un 25 %. Estados Unidos es uno de los principales actores en el mercado de las GPU, que alberga empresas como Nvidia, AMD e Intel, por lo que los recortes arancelarios se han traducido en precios más bajos para las tarjetas GPU.

Sala limpia en el Centro de Investigación Glenn de la NASA. Estas salas limpias son esenciales para la fabricación de obleas de semiconductores.

El interés de los compradores por las tarjetas también está disminuyendo en el contexto de un regreso gradual de las personas a las oficinas después de dos años de teletrabajo y la necesidad de tener una computadora moderna en casa para completar convenientemente las tareas laborales.

«Las tarjetas de minería dedicadas también son una parte más importante ahora”, dijo Long. «Estas son tarjetas sin salida de video que se dedican únicamente al procesamiento de datos. Los vimos por primera vez en 2017 con la introducción de tarjetas dedicadas a la arquitectura Pascal como la P106 y la P104. Ahora, la línea de CMP de Nvidia está dirigida explícitamente a los mineros, con algunos SKU dedicados de alta gama solo disponibles para aquellos dispuestos a realizar pedidos de decenas de millones. La falta de tarjetas de juego dedicadas tiene mucho que ver con la simple oferta y demanda para el propósito central de los juegos, y también con las aplicaciones de tipo «HPC» en las que los jugadores usan las tarjetas de juego para renderizar y realizar tareas de IA».

El déficit no ha terminado

La solución al problema de escasez de tarjetas GPU parece simple: los fabricantes necesitan fabricar más tarjetas para satisfacer la demanda. En la práctica, sin embargo, este no es el caso. Uno de los problemas es el suministro de obleas de silicio utilizadas para fabricar los chips. En 2019, la demanda de obleas fue bastante baja, pero en 2020, después de que todo el mundo entró en cuarentena, la demanda de computadoras, tabletas, televisores y otros dispositivos que requieren chips aumentó considerablemente. La demanda de obleas ha crecido tanto que Sumco Corp, el segundo mayor fabricante de obleas, dijo que su producción está reservada hasta 2026.

Instalación de obleas de 300 mm de Samsung en Xian, China, mayo de 2014. Fuente: iTers News

Sin embargo, la producción de procesadores, tarjetas GPU y tarjetas de memoria requiere algo más que obleas de silicio. Después de que comenzaran las hostilidades en Ucrania, los fabricantes de semiconductores de todo el mundo se enfrentaron a la escasez del neón necesario para alimentar los sistemas láser utilizados para fabricar los chips. El problema es que las dos empresas rusas Ingas y Krion producen el 45-54% del suministro mundial de mezclas de gases que contienen neón. Aún no está claro cómo los fabricantes globales buscarán una salida a esta situación.

En marzo de 2022, algunos expertos creían que la escasez de semiconductores podría terminar en 2023. En particular, el jefe de Micron Technology, uno de los mayores fabricantes de memorias para computadoras y almacenamiento de datos para computadoras, cree que los fabricantes pueden acumular un stock significativo de chips y organizar los suministros a partir de este año. En 2023, esos problemas ya no existirán y las empresas globales podrán volver en gran medida a los niveles de producción que tenían antes de la pandemia.

Pero la situación en Ucrania puede detener esta recuperación y duplicar el déficit de chips, obligando al precio a subir con renovado vigor. Recientemente, Intel afirmó que ha acumulado interrupciones en el suministro y continúa monitoreando mientras intenta encontrar fuentes alternativas de neón. Samsung dijo que algunas fábricas pueden enfrentar escasez, pero ASML holandés, que fabrica escáneres para chips de impresión utilizados por TSMC y Samsung, no ocultó sus preocupaciones y dijo que los fabricantes enfrentarán una escasez de máquinas grandes que podrían enfrentar equipos.

Entonces, ¿qué pasará con los semiconductores y, por lo tanto, con los dispositivos en un futuro próximo? El mercado de GPU probablemente podría recuperarse de la pandemia de COVID-19 y la disminución de la demanda de los mineros, pero los eventos mundiales están poniendo a prueba a los fabricantes nuevamente, ya que hay escasez de componentes para fabricar dispositivos. Por supuesto, vale la pena creer que la empresa encontrará las materias primas y construirá nuevas cadenas de suministro, pero nadie puede predecir qué tan rápido sucederá esto. En cualquier caso, la escasez de semiconductores parece continuar y los precios de las tarjetas GPU volverán a subir, pero en este caso los mineros no tendrán nada que ver.